Los episodios epidémicos en la historia de la congregación

 

La crisis sanitaria que se vive actualmente en el mundo no tiene precedentes. Nosotras, el Centro Espiritual de Angers, nos pareció interesante preguntarnos... ¿Cómo han afrontado las hermanas y las jóvenes las diferentes epidemias? ¿En qué medida las comunidades y casas se habían visto afectadas?, considerando que los conocimientos médicos eran todavía muy limitados.

Buscando entre los archivos, descubrimos las numerosas epidemias que han hecho frente las comunidades desde los tiempos de San Juan Eudes y Santa María Eufrasia hasta hoy en día.

En las diversas notas, correspondencia, anales y cartas dirigidas a las comunidades, podemos identificar las principales epidemias y la gestión de estas crisis en el transcurso de los últimos siglos, principalmente en Francia, pero también en algunos otros países, según los archivos que tenemos a nuestra disposición.

 

San Juan Eudes en la cabecera de las víctimas de la peste

Poco después de su ordenación en París, en 1627, San Juan Eudes pidió permiso para volver a su Normandía región natal, que estaba entonces seriamente afectada por una epidemia de peste. Con la ayuda de otro sacerdote, fue a la diócesis de Séez a buscar a los enfermos para confesarlos y llevarles la comunión. Cuando la epidemia se reanudó en 1631, asistió a los enfermos y, para estar más cerca de ellos y evitar contaminar a los sanos, decidió vivir en un barril de sidra lejos de la ciudad de Caen, en un prado que pertenecía a la Abadía de las Damas.

Esto es lo que cuenta Paul Milcent en su biografía de San Juan Eudes.

« En 1627, Juan Eudes estudiaba en París, y fue allí donde recibió algunas noticias inquietantes del país natal de su padre: ¡la peste se reanudaba con más fuerza que antes! […] Hacía 18 meses que era sacerdote de Jesús, el pastor que da su vida: tenía que ir a las profundidades de la miseria. Fue acogido por un buen sacerdote que lo alojó en su casa […] Cada mañana, celebraban la misa y salían a las misiones, Juan Eudes llevaba al cuello hostias consagradas en una pequeña caja de hierro blanco para proporcionarles a los enfermos […] Esto duró más de 2 meses. La epidemia se terminó y el joven sacerdote regresó a París […] Cuando Juan Eudes, estaba anciano, registró estos recuerdos en su diario, anota acerca de la pequeña caja de hierro blanco : Está en el fondo de mi cajón. Así, mucho tiempo después, guardaba de forma preciosa este recuerdo ligado a un acto que había comprometido definitivamente su existencia al servicio de sus hermanos más heridos.[1]»

« Veremos a menudo a Juan Eudes cerca de los pobres, atento a las situaciones muy frecuentes de sufrimiento a su alrededor [...] Esta miseria iba a aumentar brutalmente: una noticia terrorífica asustó a la gente: la peste estaba de nuevo allí [...] se cobró muchas víctimas en 1630 [...] luego se reanudó mucho antes de la primavera de 1631. Juan Eudes, como en 1627, decidió comprometerse personalmente. Intentaron disuadirlo, pero él se rió en respuesta a que no temía nada ya que él mismo era más malvado que este mal [...] Juan Eudes quería ayudar a los enfermos: decidió vivir como los que él ayudaba: estaban aislados en los campos, abrigados en grandes barriles: Allí rezó, durmió, comió [...] el Padre de Repichon, superior del Oratorio de Caen y otros dos oratorianos también se vieron afectados. Juan Eudes volvió a casa con sus hermanos enfermos, quería curarlos, [...] el superior y uno de los padres murieron en sus brazos [...] Juan Eudes, exhausto, se enfermó gravemente y la gente se preocupó por su vida [...] Juan Eudes no murió. ¡Se recuperó y salió más fuerte de esta adversidad!  ¡Se había dejado llevar hasta las raíces por el Evangelio de Jesús![2]»

Luego, los archivos no permiten rastrear las epidemias que afectaron a las comunidades de Nuestra Señora de la Caridad en los siglos XVII y XVIII. Vayamos entonces directamente al siglo XIX, a la época de Santa María Eufrasia.

El Cólera

Es el azote más temido. Los archivos mencionan varias epidemias graves, especialmente en los años 1850-1860.

En Italia, en Turín en 1854, la epidemia registró 70.000 víctimas en tres días en la ciudad, según la carta de la comunidad. "El barrio en el que vivimos fue el cólera que causó los mayores estragos [sic]. Las casas que nos rodean sufrieron muchas víctimas, al igual que el lazareto, que estaba a pocos metros de nuestras paredes. A menudo, por la noche, nuestro recinto estaba iluminado por colchones, que se quemaban, y que habían sido utilizados por los pacientes de cólera.[3]

En Francia, una epidemia también afectó a la ciudad de Bourges en 1854, donde la congregación se había establecido desde hace 15 años. El mismo día que las noticias de la epidemia llegaron a la Casa Madre, el 2 de noviembre, Santa María Eufrasia envió diez hermanas de Angers para "rescatar las víctimas[4]”, incluyendo la primera enfermera y el primer farmacéutico de la Casa Madre. La fundadora incluso consiguió que el Prefecto de Maine-et-Loire utilizara el nuevísimo telégrafo de la Prefectura para informar a las hermanas de Bourges de su llegada y, por lo tanto, no dudó en utilizar las modernísimas tecnologías de la época. La primera enfermera, la Hna. Marie de St Jean Chrysostome Royer, dejó un relato de la evolución de la epidemia[5] : a su llegada, 28 personas estaban gravemente enfermas, y 4 hermanas murieron, incluyendo la líder del grupo de jóvenes. El médico no abandona a las enfermas y el cardenal arzobispo hizo transportar a muchas personas enfermas al recién construido seminario menor.

Varias epidemias azotaron Egipto en 1848, 1854 y 1865, y esta última durante el verano es particularmente grave: "El cólera morbus ha hecho estragos en Alejandría desde el 12 de este mes, se ha cobrado un gran número de víctimas; esperábamos que El Cairo no se viera afectado, pero llevaba tres días aquí, se ha incrementado y es fulminante. […] Tomamos las precauciones que el doctor nos dijo, no traemos ninguna fruta a la casa, sólo comemos carne, arroz y patatas […][6]”.Tres hermanas que cuidaban a las enfermas, incluyendo a la superiora, la Hna. Marie de St Jean l'Evangéliste, y cinco residentes murieron. Un diario francés rindió un homenaje a estas tres religiosas, del que se ilustra lo siguiente: "Tres de estas heroínas han muerto: sus nombres no deben permanecer desconocidos; pertenecían a la congregación del Buen Pastor de Angers.[7]»

 

S25C-920070810140

 

En Francia, en Toulon en 1884, una hermana, sin duda empleada en la enfermería, explicó a la superiora de Annonay, en previsión de la llegada de la epidemia a su comunidad, los cuidados que había que dar a las enfermas[8]. Los detalles que ella nos proporciona muestran su experiencia y la seriedad con la que se consideró este azote. Por ejemplo, si el estado de la paciente empeora, "envuélvalo en una manta de lana, ponga botellas de agua caliente o ladrillos calientes para mantener o restaurar el calor". En caso de calambres, la hermana recomienda frotar a la paciente, según ella, "con una media de lana que se desliza en el brazo para hacerlo más fuerte y fácil". Durante la convalecencia, insiste en una dieta (caldo desgrasado) que debe mantenerse durante unos días, "hasta que veamos a la paciente capaz de tolerar un pequeño bistec [sic]".

 

 

El tifus y la fiebre tifoidea

En Francia, estas enfermedades causaron estragos en los años 1830-1850. En 1836, en Angers, 28 religiosas fueron afectadas por el tifus y tres murieron en el mismo mes: "En pocos días veintiocho enfermas estuvieron en la enfermería; tres de nuestras hermanas jóvenes conversas murieron en el espacio de cinco días. […] Nuestra buena Madre, sumergida en el dolor, se había instalado en la enfermería, en medio de sus queridas enfermas.[9]

En Estrasburgo, en 1841, la enfermedad llegó a la casa por una pensionista infectada durante una visita a su familia. Dos hermanas se enfermaron el 1 de agosto, y el 4 de agosto, 12 jóvenes también se vieron afectadas. Dos días después, 41 personas estaban enfermas en la casa (cinco hermanas, 10 niñas pensionistas, una hermana contemplativa y 25 jóvenes). Cuatro médicos estaban ocupados curando lo que rápidamente diagnosticaron como fiebre tifoidea: "la enfermedad era tan violenta que en poco tiempo se perdió completamente el uso de la razón, y muchos de ellas no podían hablar.[10]” Tras la visita del obispo y a petición suya, 15 jóvenes fueron trasladadas, con el permiso del prefecto, al hospital para evitar que la epidemia se extendiera aún más. Siete entre ellas murieron.

Las autoridades también intervinieron en Reims, donde la epidemia surgió entre las jóvenes a finales del verano de 1856. Por orden del médico, las enfermas fueron enviadas al hospital. Pero la enfermedad siguió cobrándo víctimas en las clases, y a finales de noviembre-principios de diciembre, tras varias visitas de las autoridades civiles y sanitarias, se pusieron a disposición dos salas del Hôtel-Dieu para tratar a las jóvenes pacientes. Además, el subprefecto hizo que las 48 convalecientes fueran trasladadas a un antiguo convento carmelita abandonado. Cinco hermanas también enfermaron y hubo que revisar la organización del monasterio: tres hermanas se fueron al antiguo convento de las Carmelitas, que "sólo tiene cuatro paredes, algunas puertas y ventanas mal unidas", para organizar la recepción de las convalecientes. Las hermanas torneras llevaban las comidas. Al mismo tiempo, los obreros intervenían en el Buen Pastor para el saneamiento y las reparaciones necesarias, hasta el punto de que las hermanas decían que estaban "tan abrumadas de obreros" que se veían obligadas a trasladar a las jóvenes sanas a la capilla exterior durante el día. Afortunadamente, todas las enfermas se curaron y a principios de 1857 todo volvió a la normalidad.[11]

La enfermedad también se manifestó en la casa de Nuestra Señora de la Caridad de Le Mans a finales de julio de 1857, al parecer como resultado de los trabajos de limpieza en un arroyo cercano. Cuarenta jóvenes se vieron afectadas y ocho murieron, pero, las hermanas nos cuentan con gratitud, "el número de víctimas habría sido aún mayor sin la admirable devoción de los Estimados Señores Doctores[12]”. En este calvario, las Hermanas pueden contar con la ayuda de las autoridades pero también de particulares: la diócesis, la ciudad y el departamento, el obispo, el prefecto y el alcalde siguen de cerca la evolución de la epidemia, se envían diariamente donativos en especie y las Damas de la Asociación del Buen Pastor organizan una lotería en favor de las enfermas.

En Arras, en el norte de Francia, la fiebre tifoidea afecta a varias docenas de personas y la casa lamenta cuatro víctimas:

"A finales del mes de octubre, la fiebre tifoidea comenzó a hacer estragos en nuestro monasterio y durante cuatro meses tuvimos entre 60 y 70 enfermas. Los administradores de los hospicios tomaron una treintena de ellas y les dieron los cuidados más delicados; tenemos con ellos una gran deuda de gratitud; pero el público no nos trató tan favorablemente y, según sus prejuicios, no valíamos mucho... nada se nos ahorró... parecía como si todo el infierno se desatara contra nosotras...

El Alcalde y el Comisario Central vinieron a visitar la casa para tranquilizar a nuestro vecindario. El Sr. Stival, nuestro devoto doctor, que no temía ni el dolor ni la fatiga durante estos malos días, defendió nuestra causa; además, estos caballeros vieron el orden de la casa, incluso lo admiraron. […] Y volviendo a nuestro buen Padre Eudes, sentimos que la alegría renacía en nuestros corazones. Hicimos una novena y la promesa de enviar cien francos para los gastos de la introducción de su causa, y a partir de ese momento la tormenta amainó; la convalecencia fue rápida, y en Navidad todas pudieron asistir a la misa, que fue especialmente bendecida, ya que nadie guardó el resto. Sólo tuvimos cuatro víctimas, una en cada categoría. Durante este tiempo de prueba, el obispo vino a visitarnos dos veces. Su Gracia no olvidó a nuestras hijas que estaban en el Hospicio. Todo el clero era también muy devoto, así como los amigos de la casa.[13]

La fiebre tifoidea siguió haciendo estragos en la primera mitad del siglo XX: en Roma durante la Primera Guerra Mundial, en Portugal en 1937 en la comunidad de Vila Nova de Gaia afectada por las inundaciones del Duero, y en Annonay (Francia) en junio de 1948 cuando la Dirección Departamental de Salud del Ardèche dio a la superiora algunas recomendaciones a raíz de la contaminación de cuatro pensionistas[14]: vacunación o revacunación rápida de toda la casa (jóvenes y hermanas), análisis bacteriológico del agua, desinfección sistemática de las instalaciones sanitarias.

La Gripe Española

Esta pandemia extremadamente virulenta en 1918 en todo el mundo no eximió a las casas de la congregación.[15]

El noviciado y las clases se vieron muy afectados en Angers en agosto y otoño de 1918. Una treintena de novicias y entre 50 y 60 jóvenes cayeron enfermas. Seis jóvenes murieron así como varias hermanas contemplativas.

En Écully, cerca de Lyon, 9 personas murieron en 15 días (una hermana apostólica, cuatro hermanas contemplativas y cinco jóvenes), entre ellas tres en el mismo día: "¡Nunca antes se había visto tal masacre!"

En el internado San Luis de Gonzague de Montreal (Canadá), sólo se informó de una muerte. A principios de octubre de 1918, por orden de la Oficina Central de Higiene, las estudiantes tuvieron que ser enviadas de vuelta a sus familias.

La tuberculosis y otras enfermedades

La tuberculosis fue una enfermedad muy propagada que causó estragos en el siglo XIX, incluso entre los miembros más jóvenes de la sociedad. En la década de 1850, las hermanas, desnutridas, tenían poca resistencia a este flagelo a menudo llamado "enfermedades del pecho". Alusiones a la enfermedad aparecen de vez en cuando en las cartas de Santa María Eufrasia, por ejemplo, sobre una hermana para la que el clima en el norte de Francia es desastroso: "María de Santa Ángela es condenada por los médicos de Metz a nunca más vivir el norte a causa de su pecho[16] "

En los archivos se mencionan varias enfermedades que podrían estar relacionadas con la tuberculosis, aunque los términos siguen siendo vagos, como en el caso de la comunidad de Arras en 1859: "En octubre la casa fue visitada por enfermedades de todo tipo; y en el espacio de dos meses nuestras hermanas tuvieron 16 niñas postradas en la cama, una de las cuales falleció. […][17]"

Se experimentó un resurgimiento de la tuberculosis a principios del siglo XX: entre 1906 y 1918, Francia se convirtió en el segundo país más expuesto de Europa.

 

Le fléau de la tuberculose | Histoire et analyse d'images et oeuvres

Cartel de una campaña de prevención de la tuberculosis entre 1914 y 1918.

Fuente : histoire-image.org

 

Otros tipos de epidemias también han afectado a las casas, por ejemplo, una "enfermedad de la garganta, conocida como gripe[18]" en Toulouse en 1837 que afectó a toda la ciudad. En Nuestra Señora de la Caridad, primero afectó a las jóvenes y luego a la comunidad. Ochenta personas estaban enfermas al mismo tiempo, y sólo una novicia quedó sana. Los dormitorios de las jóvenes y hermanas se transformaron en una enfermería, y la hermana cocinera se vio obligada a limitarse a preparar caldos y "ollas de té de hierbas". Las hermanas se recuperan pero varias jóvenes murieron.

 

Conclusión

Así pues, en los últimos siglos las epidemias han azotado regularmente con diversos grados de crisis, paralizando la vida de la comunidad, requiriendo ajustes, afortunadamente apoyados por las autoridades y marcando la historia de la congregación. En el caso de epidemias graves, el temor al contagio puede haber llevado al aislamiento de las personas enfermas.

Este relato se basa en la información que reunimos en los archivos de Angers. El mismo fenómeno debe haber ocurrido en otros países. Nos dice que a lo largo de la historia de nuestro mundo, así como en nuestra congregación, las epidemias fueron numerosas. Mientras que hoy en día vivimos con el Coronavirus, este azote mundial está tomando otra dimensión a través de las redes de comunicación. Estamos inmersos(as) en esta atmósfera.

Es obvio que una epidemia trae consigo la muerte. Crea miedo, ansiedad y angustia por el futuro. Pero las personas siempre han demostrado su capacidad resiliente con un fuerte deseo de superar estas epidemias y vivir creyendo en el futuro. Esto es posible con la confianza en la capacidad humana para afrontarlo. En esta época de crisis, el mal debe ser combatido para desarrollar curas, vacunas desconocidas hasta ahora.

En nuestra congregación, somos testigos de que nada impide a las Hermanas continuar su misión. Incluso ante la muerte, hubo otras hermanas que se ofrecieron para venir a fortalecer la misión. Santa María Eufrasia se atrevió a usar los medios de comunicación de la época para mantener los vínculos con las hermanas de las otras comunidades. Podemos decir que el voto de celo que nos motiva e impulsa a vivir en la Esperanza en todas las circunstancias, incluso las más difíciles, sigue siendo nuestra fuerza hoy como lo fue ayer!

En nuestras comunidades en todo el mundo, las hermanas han sido víctimas del virus Covid-19. Sin embargo, han continuado su misión: llegar a los más necesitados, los más afectados en este tiempo de crisis, respetando las normas sanitarias impuestas en cada país.

Cada período de crisis pasa, ella trae consigo sus iniciativas creativas. ¿Podemos decir después de este tiempo "un nuevo mundo está naciendo"? Un mundo fraternal y solidario, un mundo de esperanza, un mundo en el que la bondad presente en el corazón de cada ser humano pueda convertirse en una fuente de vida.

 

[1] Paul MILCENT, Un artisan du renouveau chrétien au XVIIe siècle (Un artesano de la renovación cristiana en el siglo XVII), S. Jean Eudes, Cerf, 1985, p. 37.

[2] Paul MILCENT, Un artisan du renouveau chrétien au XVIIe siècle (Un artesano de la renovación cristiana en el siglo XVII), S. Jean Eudes, Cerf, 1985, p. 45

[3] Carta de comunidad del 8 de diciembre de 1854, 5 M 7 / 7.

[4] Anales de la Casa Madre, libro 4, p. 414.

[5] Anales de la Casa Madre, libro 4, p. 415-417.

[6] Carta de la superiora, Hna. Marie de St Jean l’Évangéliste Simon, a Sta María Eufrasia del 27 de junio de 1865, 1 M 2 / 2. La hermana murió el 6 de julio a los 32 años de edad.

[7] « Les héroïnes » (« Las heroinas »), en Les Petites Nouvelles (Las Cortas Noticias), n°110,  26 de agosto de 1865, 1 M 2 / 19.

[8] Carta del 1er de septiembre  de 1884, 3 H 2 / 24.

[9] Anales, I-IV, p. 242-244.

[10] Carta de comunidad de diciembre de 1841, A-8-4.

[11] Carta de comunidad del 8 de febrero de 1857, A-4-11.

[12] Archivos de Nuestra Señora de la Caridad, 5 F 10 / 1.

[13] Carta de la comunidad de Arras del 6 de enero de 1870, p. 11-12.

[14] Carta del 24 de junio de 1948, 3 H 2 / 24.

[15] Ver los Boletines de noticias del año 1918.

[16] Carta a la Hna. Marie de St Stanislas Bedouet del 30 de julio de 1837, Lettres, tome III, lettre 410, p. 117.

[17] Extracto de los Anales de Arras.

[18] Archivos de Nuestra Señora de la Caridad, 11 F 9 / 1.